Graham Gano
Graham Gano - © ANP

Ongeslagen Carolina Panthers op recordkoers

27 december 2015
Carolina Panthers moest er afgelopen zondag bij New York Giants letterlijk en figuurlijk voor vechten, maar de enige ongeslagen ploeg in de NFL hield zijn honderd procent score intact.

Met nog twee speelronden te gaan kan de ploeg uit North Carolina zich in een illuster rijtje scharen. Slechts drie teams eindigden ooit het reguliere seizoen zonder ook maar een nederlaag te hoeven slikken.

De Panthers leken bij de Giants op weg naar een eenvoudige zege, nadat de bezoekers een 7-35 voorsprong hadden genomen in het derde kwart. In een steeds onvriendelijker wordend duel knokte New York zich vervolgens met 28 punten op rij terug in de wedstrijd. In de allerlaatste seconde schoot Carolina-kicker Graham Gano zijn team echter alsnog naar de veertiende zege van het seizoen.

Legendarische voorgangers
Dankzij de benauwde overwinning in New York liggen de Panthers nog altijd op recordkoers. Als het team uit Charlotte de resterende wedstrijden in de reguliere competitie tegen Atlanta Falcons en Tampa Bay Buccaneers in winst weet om te zetten, evenaren ze met hun ongeslagen seizoen de legendarische Chicago Bears (1934 en 1942), Miami Dolphins (1972) en New England Patriots (2007).

Ook de langste winning streak in de NFL komt langzamerhand in zicht. Indianapolis Colts boekte tussen 2008 en 2009 23 zeges op rij in het reguliere seizoen. De teller van de Panthers staat inclusief de slotfase van het afgelopen jaar op achttien overwinningen.

Carolina laat zich echter niet verblinden door de records. De ploeg zal ongetwijfeld lessen hebben geleerd uit het verleden. Van de legendarische voorgangers bekroonde alleen Miami het perfecte seizoen met winst in de Super Bowl, het ultieme doel van Carolina-hoofdcoach Ron Rivera. Het winnen van het kampioenschap zou bovendien een unicum zijn voor de Panthers, die in 2004 hun enige trip naar de Super Bowl verpest zagen worden door de Patriots.

Topfavoriet voor de MVP-titel
Het succes van Carolina tijdens de resterende weken van het seizoen, zal voor een groot deel afhangen van het feit of Cam Newton zijn uitstekende vorm weet vast te houden. Vooralsnog lijkt de 26-jarige quarterback de laatste wedstrijden alleen maar beter te worden. Zo werd hij tegen de Giants de eerste spelverdeler in de geschiedenis van de NFL die in één wedstrijd goed was voor vijf touchdown passes en 100 rushing yards.

De topfavoriet voor de MVP-titel in de NFL heeft dit seizoen inmiddels meer dan 3400 yards aan passes verzonden en was daarmee verantwoordelijk voor 33 touchdowns. Ook tekende hij persoonlijk al voor zeven maximale scores. Met zijn totaal van veertig touchdowns gaat hij aan de leiding in de NFL.

Newton, die in 2011 al de Heisman Trophy voor beste collegespeler won, is niet de enige Panther die dit seizoen in het oog springt. Maar liefst tien spelers, waaronder vijf debutanten, werden woensdag gekozen voor de voorlopige selectie van de Pro Bowl. Zij zullen echter allemaal hopen dat ze het All Star duel op 31 januari in Honolulu mislopen. De spelers die zich namelijk precies een week later mogen melden voor de Super Bowl moeten de trip naar Hawai laten schieten. (FOX Sports)