Kroatië waande zich vrijdagavond iets te vroeg zeker van een plaats in de de achtste finales van het EK in Frankrijk.

De ploeg van bondscoach Ante Cacic verspeelde in de tweede groepswedstrijd tegen Tsjechië in de slotfase een voorsprong van 2-0. In het laatste kwartier kwamen Milan Skoda en voormalig PEC-spits Tomas Necid (strafschop) in Saint-Étienne tot scoren: 2-2.

De verrassende gelijkmaker viel in de extra tijd, nadat de Engelse scheidsrechter Mark Clattenburg in de 86ste minuut het duel voor ongeveer vijf minuten had moeten stilleggen wegens vuurwerk op het veld. Ook ontstonden in die fase flinke vechtpartijen in een deel van het stadion waar veel Kroatische fans zaten.

Voor de Kroaten troffen Ivan Perisic en Ivan Rakitic doel. Kroatië belandde in groep D op vier punten. Tsjechië staat na twee duels op een punt.

Emoties bij Srna
Voor Darijo Srna was het duel in Saint-Étienne sowieso een speciale wedstrijd. De aanvoerder van Kroatië moest zondag na de eerste groepswedstrijd tegen Turkije (1-0) terug naar huis vanwege het overlijden van zijn vader. Enkele dagen later keerde hij terug naar Frankrijk om het EK tot een goede einde te brengen.

Srna hield het vrijdag bij het spelen van het volkslied niet droog en ook zijn ploeggenoten maakten een geëmotioneerde indruk. De Kroatische voetbalfamilie werd in Frankrijk namelijk getroffen door nog eens twee andere sterfgevallen, de vader van de keeperstrainer en de echtgenoot van een functionaris van de nationale bond.

Dankzij het ijzersterke middenveld, met Luka Modric en Rakitic weer in een hoofdrol, had Kroatië de hele wedstrijd een flink overwicht. Pas na de rake kopbal van Skoda (2-1) liet het kleurloze Tsjechië zich een beetje gelden.

De gelijkmaker leek er echter niet in te zitten, maar na de vuurwerkincidenten was de Kroatische ploeg volledig van slag. Een domme handsbal van Domagoj Vida leidde tot een strafschop, die invaller Necid koel benutte. (ANP)