AZ speelt in de play-off voor deelname aan de groepsfase van de Europa League tegen FK Vojvodina Novi Sad. Een grote onbekende? Niet meer na het lezen van deze vijf feitjes.

De stad en club
Met bijna 400.000 inwoners is Novi Sad na Belgrado de tweede stad van Servië. Vojvodina, de grootste club uit Novi Sad, staat onder leiding van de jonge hoofdtrainer Nenad Lalatovic (38). Ter vergelijking: reservedoelman Gino Coutinho (34) en aanvoerder Ron Vlaar (31) van AZ schelen niet zoveel met Lalatovic. De voormalig prof -en international van Joegoslavië heeft dit seizoen met een gemiddelde leeftijd van 23 jaar een zeer jong, en dus onvoorspelbaar, team onder zijn hoede.

De speler
De huidige aanvoerder van Vojvodina, Dejan Meleg (21), is meteen het bekendste gezicht. De aanvaller stond tussen begin 2013 en eind 2015 onder contract bij Ajax. Meleg kwam echter nooit verder dan dertig wedstrijden voor de Amsterdamse beloften en werd twee seizoenen geleden zonder veel succes uitgeleend aan Cambuur. Met vier doelpunten in zes wedstrijden is hij voorlopig wel de topscorer van het huidige Europa League-seizoen voor Vojvodina.

De route
De Servische ploeg bewandelde een lange weg om uiteindelijk in de play-offs terecht te komen. Novi Sad werd vorig seizoen vierde in de competitie en startte daarom in de eerste voorronde. Na FK Bokelj Kotor uit Montenegro (5-0 en 1-1) en Connah’s Quay uit Wales (1-0 en 2-1) stond Vojvodina tegenover Dinamo Minsk. De Wit-Russische club delfde uiteindelijk het onderspit: 1-1 en 0-2.

De geschiedenis
Voor de tweede keer komt AZ uit tegen een Servische tegenstander. Vorig seizoen stuitten de Alkmaarders in de groepsfase van de Europa League op Partizan Belgrado. Die club was zowel in het AFAS Stadion (1-2) als uit (3-2) te sterk voor de mannen van trainer John van den Brom. Voor de volledigheid: in 1980 stond AZ, toen nog als AZ'67, tegenover Radnicki Nis. Die ploeg speelt momenteel in de Servische competitie, maar kwam destijds nog uit onder de vlag van Joegoslavië. Het werd toen 2-2 en 0-5, in het voordeel van AZ. 

De balans
De algehele balans is ook in het voordeel van Servië. Clubs uit beide landen troffen elkaar in het verleden 23 keer en Nederland won slechts tien maal. Servische ploegen stapten elf keer als winnaar van het veld, tweemaal eindigde het treffen gelijk. (FOX Sports)