Stephen Kenny geeft een aanwijzing tijdens een training.
Stephen Kenny geeft een aanwijzing tijdens een training. - © ANP

Ierse knuffelclub Dundalk FC is springlevend

15 september 2016
AZ treft in Dundalk FC een club met een bijzondere geschiedenis. Vier jaar terug aan de rand van de afgrond, zonder enig toekomstperspectief. Tegenwoordig schijnt de zon weer, en hoe.

“Geef me een jaar van je leven en laten we kijken waartoe het leidt.” Zo begon Stephen Kenny zijn verhaal in januari 2013. Tegenover hem zaten zo’n twintig voetballers. Een bijeengeraapt zootje op dat moment. Niemand kende elkaar.

Spelers met veelal een krasje, sommigen van hen met een baan ernaast. Linksback Dane Massey, bijnaam Lionel, werkte een paar ochtenden per week als elektricien. Centrale verdediger Andrew Boyle was slager en spits David McMillan een kundige architect.

Kenny, kort daarvoor ontslagen bij Shamrock Rovers, twijfelde aanvankelijk over de loodzware klus bij Dundalk. De Ieren kampten met financiële problemen en ontliepen degradatie omdat Monaghan United zich terugtrok uit de competitie. Na een play-off speelden de Lilywhites zich toch nog veilig.

De lokale zakenmannen Paul Brown en Andy Connolly, die hun geld verdienden met het verkopen van moeren, bouten en schroeven, redden Dundalk van de ondergang en trokken Kenny over de streep.

Wat volgde was een waar sprookje. Het bijeengeraapte zootje transformeerde in een geoliede machine. Tweede plaats in 2013, kampioen in 2014, een Europese uitzege bij Hajduk Split en de dubbel in 2015. Tranen van blijdschap rolden over de wangen van de fans, in de zware tijden nog gereduceerd tot een vaste kern van amper 300 man.

Op handen gedragen
Tegenwoordig komen er een paar duizend mensen extra naar Oriel Park, een heerlijk ouderwets complex met één klassieke tribune. Kenny, voormalig directeur van een vleesproducent, wordt op handen gedragen en is met Dundalk op weg naar een nieuwe landstitel.

Het bereiken van de groepsfase van de Europa League is een huzarenstukje. Het had nog mooier kunnen zijn, maar Legia Warschau versperde de weg naar de Champions League. Al zal de legendarische 3-0 zege op BATE Borisov een ronde eerder voor altijd in het geheugen gegrift staan.

Kleinduimpje Dundalk FC is een verademing in de miljoenenbusiness die voetbal heet. Eigenlijk zijn de Ieren veredelde amateurs. Een knuffelclub, die dichtbij de mensen staat. Met dank aan onder anderen Kenny. Want kijk maar eens waartoe het geleid heeft.

AZ gaat het merken. Bijna duizend supporters reizen hun liefde achterna. Dundalk FC, in een ver verleden Europees tegenstander van PSV en Ajax, leeft als nooit tevoren. Dat had vier jaar geleden werkelijk niemand kunnen bedenken. (FOX Sports)

Stand

Team G P D
Groep A
1 Bayer 04 Leverkusen 6 13 7
2 FC Zürich 6 10 1
3 AEK Larnaka 6 5 -6
4 Ludogorets Razgrad 6 4 -2
Groep B
1 FC Red Bull Salzburg 6 18 11
2 Celtic 6 9 -2
3 RB Leipzig 6 7 1
4 Rosenborg 6 1 -10
Groep C
1 Zenit St Petersburg 6 11 1
2 Slavia Prague 6 10 1
3 Bordeaux 6 7 0
4 FC København 6 5 -2
Groep D
1 Dinamo Zagreb 6 14 8
2 Fenerbahce 6 8 0
3 Spartak Trnava 6 7 -3
4 Anderlecht 6 3 -5
Groep E
1 Arsenal 6 16 10
2 Sporting Lissabon 6 13 10
3 Vorskla Poltava 6 3 -9
4 FK Qarabag 6 3 -11
Groep F
1 Real Betis 6 12 5
2 Olympiakos 6 10 5
3 Milan 6 10 3
4 F91 Dudelange 6 1 -13
Groep G
1 Villarreal 6 10 7
2 SK Rapid Wien 6 10 -3
3 Rangers 6 6 0
4 Spartak Moscow 6 5 -4
Groep H
1 Eintracht Frankfurt 6 18 12
2 Lazio Roma 6 9 -2
3 Apollon Limassol 6 7 0
4 Olympique Marseille 6 1 -10
Groep I
1 Racing Genk 6 11 6
2 Malmö FF 6 9 1
3 Besiktas 6 7 -2
4 Sarpsborg 08 6 5 -5
Groep J
1 Sevilla 6 12 12
2 FK Krasnodar 6 12 0
3 Standard Luik 6 10 -2
4 Akhisar Belediyespor 6 1 -10
Groep K
1 Dynamo Kiev 6 11 3
2 Rennes 6 9 -1
3 FC Astana 6 8 0
4 FK Baumit Jablonec 6 5 -2
Groep L
1 Chelsea 6 16 9
2 BATE Borisov 6 9 0
3 Videoton 6 7 -2
4 PAOK Salonika 6 3 -7