James Reimer (l) en Chris Neil
James Reimer (l) en Chris Neil - © ANP

Honderdste NHL-seizoen start met de strijd om Ontario

12 oktober 2016
De National Hockey League bestaat honderd jaar. Om dat te vieren worden de ijshockeyfans gelijk getrakteerd op een heerlijk onderonsje tussen rivalen Toronto Maple Leafs en Ottawa Senators.

De Maple Leafs en Senators kennen een rijke historie en ontmoetten elkaar al 108 keer in de Battle of Ontario.

De Senators mogen zich momenteel sportief gezien de baas noemen van de provincie met de meeste inwoners in Canada. Vorig seizoen won de club namelijk de vier ontmoetingen tussen de kemphanen.

Rivaliteit gepauzeerd
De twee aartsvijanden kruisten de degens voor het eerst in 1904, maar de rivaliteit kreeg pas echt vorm in de late jaren ’90. Dat komt omdat de Senators in 1934 de Canadese hoofdstad verlieten voor St. Louis en tot 1992 ontbraken in de NHL.

Ondanks het feit dat Ottawa en Toronto zo’n vier uur rijden van elkaar af liggen, duurde het nog zeven jaar voordat de twee elkaar regelmatig tegenkwamen. De Leafs zaten namelijk in de Western Conference en de Senators speelden in het oosten.

In 1999 werden de conferences en divisies op de schop genomen en kwamen de twee bij elkaar in de divisie en kon de rivaliteit losbarsten.

Knokken
Zoals een goede NHL-rivaliteit betaamt worden er wel eens klappen uitgedeeld. Het meest memorabele moment kwam in 2003, toen Maple Leafs-speler Darcy Tucker het aan de stok kreeg met Chris Neil van de Senators. Saillant detail: Neil stond op dat moment niet eens op het ijs, maar zat op de bank.

Het resulteerde in een knokpartij en vijf wedstrijden schorsing voor Tucker. Neil ging vrijuit, omdat de NHL niet bewezen achtte dat Neil had gespuugd naar Tucker.

Kelderkraker
De glorietijd van de ooit zo grote Maple Leafs is voorbij. Vorig seizoen eindigden de mannen van coach Mike Babcock als laatste in de Eastern Conference. De Leafs – met 1,3 miljard dollar het meest waardevolle team in de NHL – won in de rijke historie dertien keer de Stanley Cup. Alleen Montreal Canadians (24) won vaker de felbegeerde titel.  

De Senators deden het vorig jaar iets beter met een vijfde plek in de divisie, maar zijn nog ver verwijderd van de eerste titel voor de huidige Senators. (FOX Sports)