Ajax heeft koploper Feyenoord in het zicht gehouden. De Amsterdammers waren in eigen huis met 4-1 te sterk voor Heracles Almelo.

Na de overwinning van Feyenoord op PSV (2-1) was het aan Ajax om de competitie spannend te houden. De runner-up had voor zondag een achterstand van vijf punten op de koploper en wist dat een nederlaag tegen Heracles beslissend kon zijn in de titelrace.

Gezien de historie hoefde Ajax zich weinig zorgen te maken. De enige nederlaag van de Amsterdammers in zestien ontmoetingen met Heracles dateerde alweer van 1964. Daarnaast had de ploeg al zijn competitieduels sinds de winterstop in winst omgezet en nog maar een tegentreffer hoeven slikken.

Openingsfase
Ajax leek aanvankelijk doordrongen van het belang van de wedstrijd. Na een steekbal van Davy Klaassen schoot Kasper Dolberg recht op keeper Bram Castro, waarna Klaassen zelf net naast mikte. Bertrand Traoré vond even later ook Castro op zijn pad.

De beste kans van de openingsfase was echter voor Heracles. Kristoffer Peterson glipte langs de uitgekomen André Onana, maar zag zijn inzet op de lijn gestopt worden door Jairo Riedewald. Een treffer van Samuel Armenteros werd vervolgens afgekeurd wegens buitenspel.

Het was daarna toch Ajax dat de ban brak. Castro redde maar half op een schot van Klaassen en Dolberg stond op de juiste plek om de rebound binnen te schieten. De vreugde was van korte duur. Twee minuten na de openingsgoal knikte Armenteros alweer de gelijkmaker binnen.

Ondanks het feit dat Ajax in totaal voor rust negentien keer op doel schoot - een seizoensrecord voor de Amsterdammers - werd het net niet meer gevonden. De thuisploeg ging ook in de tweede helft vrolijk verder. Invaller Matthijs de Ligt, die de geblesseerde Nick Viergever had vervangen, dwong Castro tot een fraaie redding met een kanonskogel van afstand.

Schijnwerpers
Nadat Klaassen en Hakim Ziyech goede kansen niet hadden benut, was het De Ligt die de schijnwerpers opnieuw op zicht wist gericht. De 17-jarige verdediger kopte uit een corner van Ziyech de 2-1 achter Castro. Niet veel later leek Davinson Sánchez de wedstrijd in het slot te gooien met een doeltreffende uithaal van afstand.

Heracles gaf zich nog niet gewonnen en was twee keer dichtbij via Jaroslav Navrátil. De eerste poging van de Tsjech werd geblokt, waarna hij even later na een rush van Peterson werd gestuit door Onana.

Bij het thuispubliek gingen de handen twintig minuten voor tijd nog een keer op elkaar. Geen treffer, maar de komst van nieuweling David Neres zorgde voor enthousiasme op de tribunes. De man van twaalf miljoen maakte zijn eerste meters in het Ajax-shirt als vervanger van Dolberg.

Waar Neres zijn debuut niet wist te bekronen met een treffer, voegde Bertrand Traoré nog wel een doelpunt toe aan het totaal. Hij tikte in de laatste minuut een vrije trap van Ziyech binnen. (FOX Sports)