Jorge Sampaoli haalde de bezem door de ploeterende Argentijnse selectie, zonder aanziens des persoons. Maar nog altijd zijn alle ogen gericht op Lionel Messi, te beginnen tegen Uruguay.

De Barcelona-vedette vervulde een glansrol in de eerste WK-kwalificatie-ontmoeting tussen beide buurlanden, met de enige goal van de wedstrijd. Ook in de return is hij de aangewezen Messias van La Albiceleste, de speler die de zwoegende grootmacht weer op koers moet brengen richting Rusland 2018.

Die bestemming is ietwat uit zicht verdwenen onder Sampaoli’s voorgangers Edgardo Bauza en Tata Martino. Argentinië staat momenteel vijfde in de Zuid-Amerikaanse WK-kwalificatie, een positie die zou betekenen dat de tweevoudig wereldkampioen een play-off moet spelen tegen de winnaar van de Oceanische kwalificatie. Nummer zes Ecuador heeft bovendien maar twee punten minder.

Gonzalo Higuaín | FOXSports.NL

Status Messi onveranderd
Onder Sampaoli is 136-voudig international Javier Mascherano zijn basisplaats niet meer zeker en werd Gonzalo Higauín zelfs helemaal niet opgeroepen, maar Messi is onveranderd de speler waaromheen de ploeg is gebouwd. 

Door de afwezigheid van Higuaín, die al langer hevig bekritiseerd werd, vormt Messi waarschijnlijk een tridente met zijn gedoodverfde opvolger als ster van het team Paulo Dybala en Mauro Icardi. Laatstgenoemde werd jarenlang genegeerd door Sampaoli’s voorgangers, maar lijkt Sergio Agüero inmiddels voorbijgestreefd in de pikorde.

Bij tegenstander Uruguay treft Messi een van zijn beste vrienden Luis Suárez. Het meespelen van zijn ploegmaatje is echter hoogst onzeker vanwege een knieblessure. Messi zal er niet rouwig om zijn.

Luis Suárez. | Pro Shots

Brazilië - Ecuador
Het ongenaakbare Brazilië kan zijn aartsrivaal, kort nadat Uruguay - Argentinië is afgelopen, een handje helpen door Ecuador pootje te lichten. Veel problemen moet dat de Goddelijke Kanaries niet opleveren. Het eerste treffen met de Ecuadorianen werd met 0-3 gewonnen, terwijl Neymar en consorten hun laatste acht WK-kwalificatiewedstrijden wonnen… (FOX Sports)

De Zuid-Amerikaanse WK-kwalificatie zie je LIVE op FOX Sports, met:
Venezuela - Colombia, donderdag om 23.00 uur op FOX Sports 2
Chili - Paraguay, vrijdag om 0.30 uur op FOX Sports 4
Uruguay - Argentinië, vrijdag om 1.00 uur op FOX Sports 2
Brazilië - Ecuador, vrijdag om 2.45 uur op FOX Sports 4