Le petit poucet et l’ogre. Zo kennen ze in Frankrijk het verhaal van Klein Duimpje en de reus.

Een dergelijke vergelijking wordt in het voetbal wel vaker gemaakt, maar er zijn maar weinig voetbalwedstrijden die zo passend met deze metafoor beschreven kunnen worden als de finale van de Coupe de France van dinsdagavond (21.00u, Stade de France).

Daarin neemt petit poucet Les Herbiers het op tegen l’ogre die Paris Saint Germain heet. De tegenstellingen kunnen bijna niet groter: voor Les Diables Rouges, zoals de club uit de Loire-streek ook wel bekend staat, is het de grootste wedstrijd in de bijna honderdjarige geschiedenis. Voor PSG is het de zoveelste nationale prijs die de club in de recente geschiedenis binnen kan halen en eigenlijk niets meer dan een zuur toetje van een seizoen dat als een nachtkaars is uitgegaan.
 
Binnen de Franse voetbalpiramide bedraagt het verschil tussen Les Herbiers en Paris Saint-Germain 54 plaatsen. Nadat het in 2016 de grootste prestatie uit de clubgeschiedenis neerzette door te promoveren naar het derde niveau (Championnat Nacional) strijdt de ploeg van trainer Stéphane Masala nu voor lijfsbehoud in diezelfde divisie. De voorsprong op de vijftiende plaats, met directe degradatie tot gevolg, is twee punten. Komend weekend moet die voorsprong in de laatste competitiewedstrijd in stand gehouden worden in de uitwedstrijd bij Béziers, een ploeg die zelf nog voor promotie speelt. En dan is daar tussendoor dus nog even die wedstrijd van dinsdagavond. Mocht het sprookje tot aan de laatste pagina worden uitgeschreven dan speelt Les Herbiers volgend seizoen in de Europa League als winnaar van de Coupe de France. Wedstrijden tegen Arsenal, AC Milan of bijvoorbeeld Sevilla zouden dan wel eens afgewisseld kunnen worden met wedstrijden tegen Tarbes, Martigues of de reserves van Nice op het vierde niveau in Frankrijk. 

De kans dat Les Herbiers ook daadwerkelijk met de beker in handen komt te staan lijkt klein. Nihil zelfs als het aan de bookmakers ligt. Gemiddeld krijg je voor elke honderd euro die je inzet op een overwinning van PSG twee euro als winst terug. Voor elke euro die je op Klein Duimpje durft te zetten krijg je er zo’n vijftig terug als het ze daadwerkelijk lukt om de reus te verslaan. En dat is ook niet zo gek als je naar de tegenstellingen tussen beide clubs kijkt. Om maar eens wat te noemen: de jaarbegroting van Les Herbiers is zo’n twee miljoen euro. PSG kocht vorige zomer Neymar voor het 110-voudige daarvan. De BBC rekende uit dat Les Herbiers met de volledige begroting het salaris van de Braziliaanse superster voor zestien dagen zou kunnen ophoesten. In het Parc des Princes van PSG kunnen elke thuiswedstrijd 48.000 toeschouwers plaatsnemen: dat is precies drie keer het inwonersaantal van het gelijknamige plaatsje waar de club vandaan komt. Nog nooit wonnen ze een noemenswaardige prijs en nog nooit kwamen ze voorbij de laatste 32 in het Franse bekertoernooi. Bij Les Parisiens zou Dani Alves dinsdagavond zijn 38e hoofdprijs kunnen vieren, en PSG won zeventien van de laatste negentien prijzen die binnen Frankrijk verdeeld werden. 

Maar in het voetbal mag je altijd blijven dromen. Klein Duimpje wist toch ook te ontkomen aan de reus? En David versloeg toch Goliath? Le Reve leeft in het westen van Frankrijk. En daar valt wat voor te zeggen, want het zijn echt geen koekenbakkers die het tot de finale hebben geschopt. Hoewel de Coupe de France zich door de opzet wel leent voor een verrassing hier of daar is Les Herbiers het enige overgebleven team van de 8506 ploegen die aan deze 101e editie van dit bekertoernooi begonnen. Ze hadden weliswaar het geluk dat ze geen enkele ploeg uit de Ligue 1 tegenkwamen, maar versloegen achtereenvolgens wel Balma SC, SO Romorantin, Angoulême CFC, FC Saint-Lô Manche, AJ Auxerre, RC Lens en FC Chambly op hun weg naar de ontmoeting met de grootste reus van het Franse voetbal. Vooral de zeges op Auxerre (0-3 uit) en Lens (na strafschoppen), twee ploegen die uitkomen in de Ligue 2, waren indrukwekkend.

Het team bevat bovendien de nodige spelers die in de jeugd bij grote ploegen zijn opgeleid. Middenvelder en aanvoerder Sébastien Flochon speelde samen met Samuel Umtiti in de jeugd van Olympique Lyon en bezocht recent nog de Spaanse bekerfinale op uitnodiging van zijn goede vriend. Rodrigue Bongongui, met 4 doelpunten topscorer in de beker voor Les Herbiers, speelde lang geleden samen met Kylian Mbappé bij AS Bondy. En verdediger Kalifa Traoré speelde ooit één Champions League-duel in de hoofdmacht van PSG (in 2013 tegen Sevilla). Mede daarom is er hoop in de harten van de rood-zwart getooide supporters, voor wie er 15.000 kaarten beschikbaar waren. Dat betekent dat praktisch het hele dorp dinsdagavond op de tribunes van het Stade de France kan plaatsnemen. De meest bekende supporter van Les Herbiers, de Franse zanger Philipp Katerine, schreef een speciaal lied voor de bekerfinale: 85 rouge et noir. En naast het eigen stadionnetje Massabielle is een Eiffeltoren van 32 meter hoog in de clubkleuren verrezen. 
 
Klein Duimpje wist volgens de overlevering te ontkomen aan de reus door de hoedjes van zijn broertjes te verwisselen met die van de slapende dochters. Vervolgens pakte hij de zevenmijlslaarzen en wist, met de schatten van de reus op zak, te ontkomen. Om het zilverwaar dat voor PSG bestemd lijkt te zijn te ontvreemden zal trainer Stéphane Masala met een soortgelijke tactische list moeten komen. De 41-jarige oefenmeester is bezeten van het Italiaanse voetbal en keek tot in den treure de videobanden die zijn op Sardinië geboren vader van het Italiaanse elftal (WK 1982) had. Juventus is zijn grote voorbeeld en hij streeft naar de perfecte omschakeling tussen verdedigen en aanvallen. Dat lukt tot nu toe in het bekertoernooi beter dan in de competitie, en Masala moest realistisch toegeven dat het toch vooral op verdedigen zal aankomen in de finale. In Frankrijk wordt de laatste dagen telkens één goed voorbeeld aangehaald van hoe het zou kunnen lukken voor Les Herbiers. Op de manier zoals Luxemburg het in september deed tegen Les Blues in Toulouse. Frankrijk stond 129 plaatsen hoger op de FIFA-ranking maar kwam ondanks 76% balbezit en 34 schoten niet verder dan 0-0. 

Lukt het Les Herbiers om het sprookje tot een goed einde te brengen dan zou dit één van de grootste stunts in het hedendaagse voetbal zijn. Nog nooit wist een ploeg uit een lagere divisie dan de Ligue 2 de Franse beker te winnen, en zelfs dat gebeurde maar twee keer (Le Havre in 1959 en Guingamp in 2009). Dat de reus in dit verhaal bovendien ijzersterk is blijkt wel uit het feit dat PSG de laatste drie edities van zowel de Coupe da la Ligue als de Coupe de France wist te winnen en al 41 bekerwedstrijden op rij ongeslagen is. De harde werkelijkheid is dus dat PSG zomaar de zevenmijlslaarzen zelf kan aantrekken en misschien wel de grootste overwinning ooit in een bekerfinale van één van de vijf grote voetballanden kan gaan neerzetten. Maar alleen al vanwege de Parijse overheersing ‘duimt’ heel Frankrijk dinsdagavond een beetje voor le petit poucet. En ook omdat we stiekem allemaal willen blijven geloven in sprookjes. 
 
Dit verhaal verscheen eerder op www.martijnvanzijtveld.nl.