De weg naar Super Bowl LIII begint NU!

De NFL is terug: vijf dingen om in de gaten te houden

6 september 2018
Zeven maanden na de Super Bowl is de NFL weer terug. 32 teams strijden de komende maanden om de felbegeerde Lombardi Trophy. Wat moeten ervaren én nieuwe NFL-fans het komende seizoen in de gaten houden in de populairste Amerikaanse sportcompetitie?

1. Eagles op herhaling?
Regerend kampioen Philadelphia Eagles komt donderdag gelijk in actie. Zoals traditie betaamt, opent de winnaar van de Super Bowl het seizoen. De verliezend finalist van twee jaar geleden, Atlanta Falcons, is de tegenstander.

De hamvraag is: kunnen de Eagles op 'repeat'? Vorig jaar verrasten de mannen van hoofdcoach Doug Pederson vriend en vijand door zelfs na de zware knieblessure van quarterback Carson Wentz de titel te veroveren.

De kern van de ploeg is behouden gebleven en het is niet ondenkbaar dat de Eagles weer een gooi naar de hoofdprijs doen. Wentz is weer terug en back-up Nick Foles - die het in de play-offs én de Super Bowl zo ontzettend goed deed - is nog bij het team. Sterker nog, het lijkt er vooralsnog op dat de MVP van de laatste Super Bowl ook het nieuwe seizoen zal starten.

2. Worst to first?
Kan een ploeg net als de Eagles vorig jaar het ondenkbare doen en een laatste plek omzetten in play-offsucces? In 2016 bleven de Eagles na zeven zeges en negen nederlagen steken op de laatste plaats in de NFC East Divisie. Dit jaar zijn er andere kandidaten die kunnen stunten.

Zo eindigde Cleveland Browns in 2017 na zestien wedstrijden met nul overwinningen. Dat kan alleen maar beter gaan dit jaar. Met nieuwe quarterbacks (Tyrod Taylor van Buffalo Bills en first pick Baker Mayfield) willen de Browns niet alleen van de hatelijke nul af, maar zelfs een gooi naar de play-offs doen.

De voorbereiding van de Browns is prachtig gedocumenteerd door het programma Hard Knocks.

3. Kunnen de oudjes het nog?
Ben Roethlisberger (36), Eli Manning (37), Drew Brees (39) en Tom Brady (41); allemaal quarterbacks van respectabele leeftijd met minimaal één Super Bowl-titel op hun palmares. Hoe staan de dertigers er nu voor en wanneer houdt de eeuwige jeugd van vijfvoudig kampioen Brady op?

Vorig jaar werden de New England Patriots van Brady pas in de finale gestuit door de Eagles. De MVP van het reguliere seizoen kon zichzelf weinig verwijten met drie touchdown-passes en een Super Bowl-record aan overbrugde yards (505). Heeft hij nog zo’n topjaar in zich?

4. Wat is het effect van de nieuwe ‘helmet rule’?
Met het oog op de veiligheid heeft de NFL dit jaar een nieuwe helmet rule doorgevoerd. Vanaf nu kunnen spelers een straf verwachten als ze hun hoofd naar beneden houden in een poging contact te maken met de helm van een opponent. Niet alleen het hoofd en de nek zijn verboden gebied, ook de torso, heupen en onderlichaam vallen onder de regel.

De NFL heeft officials langs de trainingskampen van de teams gestuurd om de regel uit te leggen, maar vooralsnog lijken de presentaties alleen maar meer vraagtekens op te leveren. “We stelden vragen om een beter begrip te krijgen, maar ze konden ons niet echt een antwoord geven. Ze konden ons niet geven waar we naar op zoek waren”, verklaarde Eagles-linebacker Nigel Bradham bij ESPN.

5. Hoe gaan de spelers en de NFL om met protesten tijdens het volkslied?
Het grote discussiepunt sinds het voorseizoen 2016 is ook dit jaar weer een gespreksonderwerp; het gedrag van de spelers tijdens het Amerikaanse volkslied voorafgaande aan wedstrijden. Toenmalig quarterback Colin Kaepernick van San Francisco 49ers startte twee jaar geleden een actie tegen discriminatie jegens zwarte Amerikanen door te knielen tijdens The Star-Spangled Banner.

Het stille protest kreeg veel navolging van sporters binnen en buiten het American football, maar leverde tevens veel kritiek op. Zo liet President Donald Trump regelmatig weten dat hij vond dat de spelers ontslagen moesten worden. Nike, daarentegen, koos de inmiddels werkloze Kaepernick recentelijk juist als het gezicht van een nieuwe reclamecampagne.

NFL-baas Roger Goodell en de clubeigenaren besloten afgelopen mei dat de spelers moeten staan of de mogelijkheid moeten hebben om in de kleedkamer te blijven tijdens het volkslied. Een maand later gaven de NFL en de spelersbond echter in een gezamenlijk statement aan dat er geen regels met betrekking tot het volkslied ingevoerd zullen worden in de volgende weken. (FOX Sports)

American football op FOX Sports:
*Elke week vijf NFL-wedstrijden LIVE op FOX Sports, in het openingsweekend zelfs zes
*Elke week de programma’s NFL Highlights (dinsdag) en NFL Gameday (donderdag)
*Elke zaterdag een of twee wedstrijden college football

Het programma de komende dagen:
Donderdag 02:20 uur op FOX Sports 6: Eagles vs. Falcons
Zaterdag 19:00 uur op FOX Sports 6: Oklahoma vs UCLA (CFB)
Zaterdag 02:30 uur op FOX Sports 6: Stanford vs USC (CFB)
Zondag 19:00 uur op FOX Sports 6: Browns vs. Steelers
Zondag 22:25 uur op FOX Sports 6: Panthers vs. Cowboys
Zondag 02:20 uur op FOX Sports 6: Packers vs. Bears
Maandag 01:10 uur op FOX Sports 6: Lions vs. Jets
Maandag 04:20 uur op FOX Sports 6: Raiders vs. Rams