Rafael Benítez staat als de kersverse hoofdtrainer van Newcastle United voor zijn debuut én een lastige uitdaging. De nummer negentien van de Premier League knokt voor lijfsbehoud en speelt maandagavond uit bij koploper Leicester City. De 55-jarige Spanjaard heeft echter voor meer hete vuren gestaan. Zijn voormalige speler en assistent-trainer Boudewijn Zenden kan daarover meepraten.

Benítez verwierf naam en faam in Engeland door met Liverpool de Champions League te winnen in de legendarische finale van 2005. In 2013 boekte hij met Chelsea het laatste Europese succes van de Blues: het veroveren van de Europa League. Zenden was in die periode zijn rechterhand op Stamford Bridge, nadat hij daarvoor op Anfield als speler onder de Spanjaard had gediend. In die hoedanigheid leerde de 54-voudig international van Oranje Benítez goed kennen.

"Al zijn tijd en energie gaat in het voetbal zitten", weet Zenden. "Rafael kijkt ook 's avonds en 's nachts een hoop wedstrijden. Hij leeft 24 uur per dag voor het spelletje en houdt met alles rekening. Hij weet precies hoeveel werk iedereen verricht, tijdens trainingen en in duels. Benítez is een moderne trainer die met zijn tijd meegaat."

'Geen vrienden'
"Hij is zó serieus met zijn vak bezig, dat hij dat ook verwacht van zijn spelers", gaat Zenden verder. "Rafael laat dingen niet gebeuren. Hij zit overal kort op en heeft maling aan naam en faam. Dat zag je ook bij Chelsea, inzake John Terry en Frank Lampard. Als in zijn ogen iemand anders beter of niet goed genoeg meer is, dan is hij daar heel professioneel in. Hij maakt keuzes op basis van wat hij denkt nodig te hebben, niet om vrienden te maken."

De spelers bij Newcastle, onder anderen Tim Krul, Daryl Janmaat, Vurnon Anita, Siem de Jong en Georginio Wijnaldum, kunnen dus hun borst nat maken. Maar Benítez zelf ook. Degradatie ontlopen wordt een hele opgave voor de Spanjaard. Zenden: "Maar hij is wel een type, dat een team goed kan organiseren. Compact en gesloten, dat heeft Newcastle nu nodig. Benítez wist bij Liverpool en Chelsea elftallen neer te zetten, die moeilijk waren te verslaan. Maar het verwijt dat hij puur verdedigend speelde, begreep hij nooit. Rafael wees dan altijd naar de statistieken. Zijn teams maakten namelijk ook veel goals en hadden een zeer positief doelsaldo."

Karakter
Je kunt de vraag ook omdraaien: wat moet de ervaren Benítez met zo’n laagvlieger? "Newcastle is qua prijzenkast geen club die kan wedijveren met Liverpool, Chelsea, Napoli en Real Madrid", snapt Zenden. "Maar het is wel een grote club. Ze hebben een enorme achterban en, in principe, een hoop potentie. Maar de laatste jaren rommelt het alleen maar. Eigenaar Mike Ashley regeert zoals de wind waait, lijkt het soms wel. Dat maakt het er niet makkelijker op. Benítez is echter een karakter dat daar wel mee om kan gaan."

Newcastle lijkt door alle bestuurlijke en financiële perikelen op een club uit Zuid-Europa. Wat dat betreft past de Spanjaard daar misschien wel uitstekend, hoewel hij eerder dit jaar werd ontslagen bij Real. Zenden: "Ze zullen hem bij Newcastle niet binnengehaald hebben als de mislukking van Madrid, maar als succestrainer. Kijk naar zijn palmares…. Met alle clubs heeft-ie van alles gewonnen. Je kunt je overigens afvragen of hij wel mislukt is bij Real. Okay, hij had niet zo'n goede relatie met zijn spelers. Maar op het moment van zijn ontslag, stond Real op slechts vier punten van Barcelona en hadden ze zich net geplaatst voor de achtste finales van de Champions League. Zo slecht was het dus allemaal nog niet."

Paarden
Een terugkeer naar Engeland komt voor velen wellicht als een verrassing, maar Zenden weet meer. "Zijn familie is altijd in Liverpool blijven wonen. Zijn kinderen gaan er naar school en doen serieus aan paardrijden. In Liverpool heeft Rafael een huis met stallen en daar vandaan reizen ze het hele land door voor wedstrijden."

"Daarnaast ging Benítez altijd al nog een keer heel graag aan de slag in Engeland", sluit Zenden af. "Omdat hij de Premier League en de manier waarop ze je daar laten werken enorm waardeert. In Spanje of Italië wordt veel meer invloed uitgeoefend van binnenuit. Daar heb je het niet zozeer voor het zeggen. In Engeland bepaal je als manager veel in de club, bij het aan- en verkoopbeleid bijvoorbeeld. Daardoor straal je power uit, ook richting je spelers."

En als Benítez komende zomer zijn oude rechterhand wil verleiden voor een nieuw avontuur in de Premier League? "Dat zie ik dan wel weer", lacht Zenden, die momenteel part-time als specialistentrainer werkt bij zijn oude club PSV. "Dat is niet aan de orde. Ik zit voorlopig goed." (FOX Sports)

Gerelateerd

Stand

Team G P D
1 Liverpool 8 24 14
2 Manchester City 8 16 18
3 Arsenal 8 15 2
4 Leicester City 8 14 7
5 Chelsea 8 14 4
6 Crystal Palace 8 14 0
7 Burnley 8 12 2
8 West Ham United 8 12 0
9 Tottenham Hotspur 8 11 2
10 Bournemouth 8 11 0
11 Wolverhampton Wanderers 8 10 0
12 Manchester United 8 9 1
13 Sheffield United 8 9 0
14 Brighton and Hove Albion 8 9 -2
15 Aston Villa 8 8 1
16 Newcastle United 8 8 -8
17 Southampton 8 7 -7
18 Everton 8 7 -7
19 Norwich City 8 6 -11
20 Watford 8 3 -16